У пчел-мясоедов нашли кое-что общее с гиенами

Эти странные пчелы питаются падалью и делают сладкий и съедобный мед.

Американские энтомологи исследовали пчел-стервятников, которые питаются мясом, и обнаружили в их микробиоме бактерии гиен.

Работа опубликована в журнале mBio, коротко о ней рассказывает Ars Technica.

Полосатое черно-желтое насекомое, порхающее от цветка к цветку и собирающее пыльцу, — это вовсе не общее определение пчел, встречающихся на нашей планете.

Первых пчел-стервятников описал в 1902 году энтомолог Филиппо Сильвестри, хотя в то время не было известно, что этот вид питается падалью. Сильвестри назвал вид Trigona hypogea, и более поздние исследователи отметили удивительное отсутствие пыльцы в гнездах. Зато биохимический анализ выявил наличие выделений, подобных тем, которыми пчелы кормят маток.

В 1982 году энтомолог Дэвид Рубик из Смитсоновского института тропических исследований в Панаме сообщил о некоторых неожиданных результатах своих наблюдений за колониями Trigona hypogea. Вместо того чтобы собирать пыльцу с цветов, этот вид употреблял в пищу плоть мертвых животных: ящериц, обезьян, змей, рыб и птиц. Пчелы, наткнувшись на кусочек гниющей плоти, оставляли след феромонов, чтобы пригласить к трапезе своих товарищей по гнезду. Поскольку они питались падалью, а не собирали пыльцу, у этого вида была отличительная задняя лапка с резко уменьшенной пыльцевой корзинкой по сравнению с пчелами-вегетарианцами. Пчелы съедали мясо на месте, но приносили в улей своего рода мясную суспензию. 

Есть два конкурирующих объяснения того, как пчелы-стервятники используют падаль. Ряд исследователей считают, что T. hypogea пережевывает мясо с туши, транспортирует мясо в улей и помещает его в восковые горшки, где оно смешивается с медом. Эта смесь меда и плоти затем ферментируется в течение 14-дневного периода в пасту, богатую свободными аминокислотами и сахарами. По другой версии, молодые рабочие пчелы используют съеденную плоть для выработки секрета гипофарингеальных желез, который используется для кормления личинок и переработки нектара в мед.

В новом исследовании энтомологи изучили три различные группы пчел-стервятников, которые получают белок исключительно из туш: Trigona hypogea, Trigona crassipes и Trigona necrophages. Это безжалостные пчелы, которые при укусах выделяют вещества, вызывающие болезненные волдыри и язвы.

«Это единственные пчелы в мире, которые эволюционировали, чтобы использовать источники пищи, не производимые растениями, что является довольно заметным изменением в диетических привычках», — отметили авторы исследования. Они задались вопросом, изменил ли этот радикальный сдвиг в рационе микробиомы насекомых.

На полевых станциях в Ла-Сельве и Лас-Крусес (Коста-Рика) исследователи разместили приманки с большими кусками свежей курицы, подвешенной к веткам на веревках, смазанных вазелином, чтобы отогнать муравьев. Команда собрала пчел, которые питались исключительно мясом, тех, которые имели смешанный рацион, а также пчел, которые питались исключительно пыльцой.

Анализ микробиома пчел-стервятников показал, что у них было много бактерий Lactobacillus, обычно содержащихся в ферментированных продуктах, например в закваске, а также Carnobacterium, которые помогают переваривать плоть.

«Эти бактерии похожи на те, которые обнаружены у настоящих стервятников, в частности гиен, — отметили ученые. — Мы предполагаем, что они защищают пчел от болезнетворных микроорганизмов, обнаруживаемых в падали».

Любопытно, что, хотя у пчел-стервятников были меньшие, чем обычно, корзинки на задних лапах, насекомые использовали их для сбора кусочков пережеванной курицы.