Гусеничный ровер достали с морского дна спустя семь лет: отчет о результатах работы

скриншот из видео MBARI
Робот действовал в условиях намного более жестких, чем на Марсе.

Ровер-исследователь морского дна Benthic Rover II семь лет отработал на глубине 4000 м без поломок. Результаты этой миссии представлены в журнале Science Robotics, коротко об этом рассказывает портал Wired.

Единственный в своем роде глубоководный ровер был создан для изучения углеродного содержимого на морском дне. В 350 км от побережья Южной Калифорнии ученые из Научно-исследовательского института аквариума Монтерей-Бей (MBARI) опустили ровер в воду.

В течение двух с половиной часов Benthic Rover II опускался на морское дно. Оно мягкое и пыльное, поэтому ровер оснащен очень широкими гусеницами, распределяющими его вес так, чтобы он не увяз в песке. Во многих смыслах среда, в которой работает Benthic Rover II, еще более агрессивна, чем марсианские пустыни: он окружен холодной, соленой (быстрее разъедающей металл) водой, которая находится под высоким давлением.

Как и марсоходы, глубоководный ровер должен быть автономным, и следить за ним может быть сложнее, чем за роботом на другой планете. Радиоволнам требуется от 3 до 22 минут, чтобы достичь Марса, зато в космосе эти волны распространяются без помех. Для передачи команд под воду приходится использовать акустические сигналы, поступающие с другого робота-планера, который спускают на воду четыре раза в год. Как пояснили ученые, планер — это, по сути, очень дорогая доска для серфинга, которая перемещается к приблизительному местоположению ровера, связывается с ним, собирает обновления статуса и образцы данных и передает эту информацию ученым.

Задачи Benthic Rover II заключаются в том, чтобы опустить в ил на дне два кислородных датчика. Это дает роботу возможность измерить биологическую активность донных отложений, поскольку микробы потребляют кислород и выделяют углекислый газ. У ровера также есть система флуоресцентной камеры, которая излучает синий свет, заставляющий светиться хлорофилл в органическом веществе. Это дает роботу представление о том, сколько мертвого органического вещества из поверхностных вод спускается на морское дно.

Снимки с обычной (слева) и флуоресцентной (справа) камер ровера

Ровер остается в одном месте в течение 48 часов, затем движется на 10 м. Несмотря на низкую скорость, он поднимает вокруг себя клубы песка и ила, поэтому прежде, чем тронуться, он использует датчик придонных течений и выбирает направление, в котором течение быстрее унесет поднятую «песчаную бурю».

Раз в год ученые отправляются в плавание на исследовательском корабле, чтобы заменить батарею ровера. Ученые посылают роботу сигнал, который высвобождает балласт, прикрепленный к животу робота. Как только вес снижается, специальная пористая пена в той части, которая выглядит как «глаза» робота, выталкивает Benthic Rover II на поверхность.

Лишь спустя семь лет один из двигателей ровера вышел из строя, поэтому его пришлось доставить на берег для ремонта. За этот период ученые получили беспрецедентные знания о том, что происходит на морском дне, и об углеродном цикле нашей планеты.